Misie polarne są z Irlandii

Skąd się wzięły niedźwiedzie polarne? Okazuje się, że praprzodkinią wszystkich dzisiejszych białych misiów była... niedźwiedzica brunatna żyjąca na Wyspach Brytyjskich zaledwie 20-50 tys. lat temu. O tym niezwykłym odkryciu donosi najnowszy numer Current Biology”.2011_07_08_a1

Gatunek Ursus maritimus, czyli niedźwiedź polarny, pojawił się na arenie dziejów około 150 tysięcy lat temu. Jego przodkiem był zwykły niedźwiedź brunatny. Nic więc dziwnego, że obydwa gatunki mogą się okazjonalnie krzyżować.

Do spotkania białego samca i brunatnej samicy doszło w trakcie okresu ciepłego, poprzedzającego ostatnie maksimum glacjalne. Zmiany klimatu na półkuli północnej spowodowały wtedy, że obszary występowania obydwu gatunków zaczęły się pokrywać. Doszło do krzyżowania się ssaków – ślad po tym wydarzeniu pozostał w mitochondrialnym DNA współczesnych niedźwiedzi polarnych.

Mitochondrialne DNA dziedziczone jest wyłącznie po matce. Naukowcy zbadali próbki DNA 242 brunatnych i białych misiów żyjących na przestrzeni ostatnich 120 tys. lat. Odkryli, że ciekawe rzeczy zaczęły się dziać ok. 50 tys. lat temu: wtedy dwa gatunki połączyły się, przy czym „mama” dzisiejszych niedźwiedzi należała do specyficznej „irlandzkiej” populacji, która wymarła ok. 9 tys. lat temu.

Dlaczego te badania są przełomowe?Dzisiaj doświadczamy takich samych zmian klimatu jak wtedy, gdy doszło do powstania gatunkowej hybrydyopowiada profesor Beth Shapiro z Penn State University, jedna z prowadzących badania. Topią się lodowce, rośnie poziom wód w oceanach, zmniejsza się pokrywa lodowa. Tak jak 50 tys. lat temu, niedźwiedzie polarne i brunatne zaczynają się stykać ze sobą.

Są na to realne dowody:  w
ciągu ostatnich pięciu lat naukowcy donosili o pojawianiu się nowych niedźwiedzich hybryd. Martwi to ekologów, którzy chcieliby zachować czystość” obydwu gatunków. Problem w tym, że  jak pokazują najnowsze badania – gatunki te od dawna nie są „czyste”.

Ewa Korzybska/EurekNews