Ciemne pióra dinozaurów

Wiemy już, jaki kolor mogły mieć pióra dinozaurów oraz pierwszych ptaków żyjących ponad 100 milionów lat temu. Przynajmniej po części musiały być ciemne, być może czarne lub ciemnobrązowe. A to wszystko dzięki odkryciu śladów pigmentów w skamieniałościach, o czym donosi dzisiejsze „Science"wogelius2hr1.

Międzynarodowy zespół naukowców pod kierunkiem dr Roya Wogeliusa z University of Manchester postanowił bliżej się przyjrzeć szczątkom dwóch pradawnych stworzeń. Pierwszym był żyjący 120 milionów lat temu Confuciusornis sanctus, uważany powszechnie za ogniwo pośrednie między dinozaurami a ptakami. (To najstarsza znana istota z ptasim dziobem.) Wielkością przypominał gołębia i zapewne ważył około pół kilograma. Drugim zwierzęciem, które znalazło się na celowniku badaczy, był uważany za najstarszego znanego ptaka Gansus yumenensis. Można go było spotkać 
nieco ponad 100 milionów lat temu na terenach należących dziś do Chin. Był podobny do perkoza.

W trakcie swych badań uczeni wykorzystali silne promieniowanie rentgenowskie, którym prześwietlili skamieniałości tych stworzeń.  Dzięki temu znaleźli w nich ślady miedzi. W dużych ilościach jest ona toksyczna dla organizmów żywych, skąd się więc tam wzięła? Okazało się, że chemiczna postać miedzi ze szczątków istot sprzed milionów lat odpowiada tej wchodzącej w skład ciemnego barwnika skóry - eumelaniny. By zyskać pewność, że mają do czynienia z barwnikiem, badacze porównali miedź obecną w skamieniałością z metalem wchodzącym w skład eumelaniny wytwarzanej przez dzisiejsze kałamarnice i ptaki. Odczyty były identyczne.

Co więcej, analizy ujawniły, że miedź znajdowała się jedynie w rejonach, gdzie w skamienielinach utrwaliły się pióra.  - Poza piórami jej w ogóle nie było. Odkryliśmy coś, czego nigdy nikt wcześniej nie widział - mówi Wogelius. Dzięki temu możemy się domyślać, jak mogły wyglądać te stworzenia. W przygotowanej przez naukowców wizualizacji Confuciusornis sanctus jest w większości ciemnoszary. Jego prawdziwej barwy na razie nie znany - Możemy jedynie ustalić koncentrację pigmentu w piórach oraz jego rozmieszczenie. Mamy więc pewne wyobrażenie na temat wzorów, którymi były pokryte te istoty - mówi Philip Manning z University of Pennsylvania.

Anna Piotrowska/EurekNews