Życie na Europie?

Czy jesteśmy sami we Wszechświecie? Okazuje się, że nie musimy daleko szukać. Zespół uczonych skupionych wokół University of Texas w Austin zauważył, że Europa, jeden z księżyców Jowisza, prawdopodobnie kryje pod lodową warstwą wielkie jeziora, które potencjalnie stanowią odpowiednie środowisko do rozwoju życia.


W Układzie Słonecznym jednym z głównych kandydatów na miejsce, w którym życie miało szanse się rozwinąć, jest Europa – czwarty co do wielkości księżyc Jowisza. Satelita ten pokryty jest lodem, a głęboko pod nim prawdopodobnie znajduje się ocean ciekłej wody. Gruba, jak się przypuszcza wielokilometrowa pokrywa lodowa oddziela go jednak od powierzchni, co utrudnia dopływ potrzebnej życiu energii.
 

Jednak bliżej powierzchni, na głębokości kilku kilometrów, prawdopodobnie istnieją jeziora pokryte warstwą lodu, która ulega silnym transformacjom, a to pozwala na kontakt wody ze środowiskiem zewnętrznym. – Według panującej opinii, jeśli pokrywa lodowa jest gruba, to życie ma nikłe szanse na rozwój, ponieważ powierzchnia może w ogóle nie mieć kontaktu z ukrytym oceanem. Znaleźliśmy jednak dowód na to, że nawet jeśli lodowa czapa jest dużej grubości, to może się przemieszczać. A to oznacza, że Europa i znajdujący się na niej ocean są bardziej przyjazne życiu – mówi kierująca projektem dr Britney Schmidt.
 

Na powierzchni Europy istnieją rejony o nietypowym, bardzo chaotycznym ukształtowaniu – badacze sądzą, że właśnie tam znajdują się ukryte jeziora. Jedno z nich prawdopodobnie zlokalizowane jest pod miejscem zwanym Thera Macula, a jego objętość odpowiada Wielkim Jeziorom Północnoamerykańskim.
 

Odkrycia dokonano dzięki połączeniu dwóch różnych podejść. Analizę zdjęć dostarczonych przez sondę Galileo wsparto wnioskami płynącymi z badań podobnych struktur na Ziemi. Można je znaleźć w niektórych miejscach lodowych szelfów oraz w lodowcach okrywających wulkany.
 

Co naprawdę kryje Europa? Zapewne dopiero przyszłe ekspedycje, które zajrzą w głąb jej lodu, udzielą jednoznacznej odpowiedzi na to pytanie.
 

Marek Matacz/EurekNews.pl 2011 11 17 c


FILM: Zobacz jak tworzyło się jezioro ukryte wewnątrz lodu Europy!